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「高熱隧道」を読む

吉村昭の「高熱隧道」を読んだ。

<あらすじ>
日清戦争の足音が聞こえ始めた昭和11年、阪神地域への電力需要に応えるため、黒部川の流域に発電所を建設する計画が持ち上がった。軍需産業を支えるためには電力の供給が国家的な課題になっていたため、軍からの要請は強かった。
この「黒部第三発電所」を建設するにあたり、全体の工区を3つに分け、それぞれを加瀬組、佐川組、大林組が請け負うこととなった。第二工区の佐川組、第三工区の大林組が順調に工事を進める中、第一工区の加瀬組に異変が起きていた。工事を行う人夫が、山から下りたきり戻ってこなくなってしまったというのだ。
原因は、工事を行っているトンネルが温泉の湧き出る場所にぶつかり、トンネル内の温度が高くなったことにあった。加瀬組は技術面、資金面でたいへんな苦境にあったが、ついにトンネルの掘削をあきらめてしまった。
第一工区の工事ができないとなると、これは発電所の建設工事の失敗を意味していた。そして、莫大な金と労力をつぎ込んできた佐川組、大林組はおろか、工事を発注した電力会社も経営の危機に陥る。ここで、電力会社は第二工区を引き受けていた佐川組に、第一工区の工事を請け負うように持ちかける。
カモシカや猿ですら立ち入らないような急峻な谷は、自然の猛威を振るって容赦なく人間の命を奪う。あるものは谷底に落ち、あるものはトンネルの熱にやられ、そしてあるものは雪崩に巻き込まれる。
極限状態の中で、人夫と彼らを統率する技師の人間関係を克明に描く。

<感想>
黒部といえば、映画「黒部の太陽」にもなった通称くろよん(黒部ダム)が有名である。このダムに蓄えられた水を使った発電所は「黒部第三ダム」であり、これが戦後に造られたものであるのに対し、黒部第四発電所は昭和15年に完成している。どちらの工事も難工事であったことが知られており、特に黒部第三発電所の建設にあたっては、300人以上の死者を出したものすごい工事であったという。
工事現場はとても生々しく描写されており、灼熱のトンネルの中で汗まみれになって働く人夫たちの苦闘が伝わって来るようだ。
なお、この本は創作などではなく、著者が可能な限り事実を調べた上で、企業名や人物名を書き変えているのだという。つまり、発電所は実在するし、300人以上の人がこの工事の犠牲になっている。
このような尊い犠牲のもとに、我々の生活は成り立っているのだと思う。電気を大切に、というならば、まずはこの本を読んで、電気を生み出すことがいかに大変なことなのかを実感すればいいと思う。グロ注意。

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